Διεθνής ομάδα αστρονόμων ανακάλυψε μια ομάδα 12 γαλαξιών που υπήρχαν πριν από περίπου 13 δισεκατομμύρια χρόνια και αποτελούν το πιο μακρινό γαλαξιακό πρωτο-σμήνος που έχει βρεθεί μέχρι σήμερα.


Μόνο ένας από τους 12 γαλαξίες, ο γιγάντιος Χιμίκο, είχε ανακαλυφθεί πριν από δέκα χρόνια.

Η νέα ανακάλυψη έγινε με τη χρήση των τηλεσκοπίων Σουμπαρού, Κεκ και Τζέμινι.

Επειδή ο γαλαξίας Χιμίκο είχε πάρει το όνομά του από μια μυθολογική βασίλισσα της Ιαπωνίας, το πρωτο-σμήνος, με την επιστημονική ονομασία z66ΟD, βαφτίστηκε «Αυλή της Βασίλισσας».

Η ανακάλυψη, με επικεφαλής τον Γιουίτσι Χαρικάνε του Εθνικού Αστρονομικού Παρατηρητηρίου της Ιαπωνίας, που δημοσιεύτηκε στο περιοδικό αστροφυσικής The Astrophysical Journal, επιβεβαιώνει ότι μεγάλες δομές όπως τα γαλαξιακά πρωτο-σμήνη υπήρχαν ήδη όταν το σύμπαν είχε ηλικία μόλις 800 εκατομμυρίων ετών, δηλαδή το 6% της σημερινής ηλικίας του.

Στο σημερινό σύμπαν τα γαλαξιακά σμήνη μπορεί να περιέχουν εκατοντάδες γαλαξίες, όμως το πώς σχηματίζονται εξακολουθεί να αποτελεί ερώτημα για τους αστρονόμους.
Ένα αρχαίο πρωτο-σμήνος από μερικούς γαλαξίες μπορεί να αποτέλεσε τον πυρήνα για τη δημιουργία αργότερα ενός πολύ μεγαλύτερου σμήνους γαλαξιών.

γαλαξιακό σμήνος